Conoce a Romeo una rana en extinción que estaba destinado a la soledad.

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Al principio, la historia de Romeo, la última rana de agua de Sehuencas, parecía una tragedia ecológica.

Aquí había un animal en un acuario destinado a vivir soltero, pasando con su especie a la extinción.

Pero luego estaba Juliet.

Después de que los biólogos la encontraron saltando de una cascada al final de un arroyo boliviano, la llevaron de regreso a la casa de Romeo en el Museo de Historia Natural Alcide d’Orbigny en Bolivia para ver si lograban conseguir algo.

Su primer encuentro fue un éxito y si su apareamiento es productivo, podría significar una esperanza restaurada para su especie y para la conservación de otros anfibios amenazados por la destrucción del hábitat, las especies exóticas, la contaminación, el cambio climático y los hongos quítridos (recientemente declarado mucho peor de lo que se pensaba). ).

«Esta primera cita es un capítulo importante en lo que esperamos sea una larga historia con un futuro feliz para la rana de agua Sehuencas», dijo Robin Moore, director de comunicaciones de Global Wildlife Conservation y fotógrafo que ha estado siguiendo a Romeo y otras ranas amenazadas. .

En marzo, Romeo y Julieta se conocieron por primera vez después de que ambos hubieran sido eliminados de una enfermedad fúngica mortal que uno podría haber pasado al otro.

En su primera reunión el 1 de marzo, los dos dedicaron unos minutos a hacer presentaciones en un pequeño tanque en el museo. Su fecha fue tan exitosa que las ranas han estado viviendo juntas en el acuario de Romeo desde entonces.

En el hábitat de Romeo, estaban más cómodos. En el momento en que Juliet se mudó allí, Romeo comenzó a cantar.

Esto sorprendió a los investigadores, que se habían preocupado de que Romeo hubiera dejado de hacer sus llamadas de apareamiento porque era demasiado viejo para reproducirse.

Pero desafortunadamente que Romeo cantaste no significaba que estaba listo para aparearse.

Para aparearse, las ranas se abrazan en una posición llamada amplexus: la rana macho se aferra a la hembra hasta que él puede fertilizar sus huevos cuando ella los pone.

Durante este tiempo, el macho a menudo no come, durante semanas o incluso meses, hasta que se realiza la escritura.

Romeo está renunciando a sus comidas con gusanos por Juliet y está haciendo todo lo posible para perfeccionar el amplexus. Pero después de una década de soledad, «necesita más práctica», dijo Teresa Camacho Badani, una herpetóloga del museo que encontró a Juliet.

Romeo abrazó a Juliet brevemente, haciendo una nueva vocalización que sus manejadores no habían escuchado previamente, y moviendo los dedos hacia atrás. Estas «manos de jazz» o «dedos brillantes», como los llaman los investigadores, nunca se han observado en ranas acuáticas. Pueden ser una señal para impresionar a los compañeros o defenderse de la competencia.

Al observar y tratar de criar otras cuatro ranas de agua Sehuencas que el equipo capturó (dos machos y dos hembras), esperan aprender si estos comportamientos son exclusivos de Romeo y Julieta o comunes a la especie. A medida que los investigadores obtienen nuevos conocimientos sobre la historia natural de esta rara especie, planean encontrar más ranas y comprender y preservar mejor su hábitat.

Mientras tanto, Simon Clulow, un ecologista de la Macquarie University en Australia, almacenará el esperma de las ranas como un seguro contra la extinción (la tecnología aún no existe para congelar los huevos de rana) o para la fertilización artificial si los métodos naturales fallan.

«Hemos visto cómo muchas ranas de todo el mundo saltan de la existencia», dijo. «Si pudiéramos evitar que otra especie de rana del mundo se desvanezca, estaría extasiado».

Por ahora, la pareja continúa atrayendo atención a la amenaza global que enfrentan los anfibios.

Camacho Badani dijo que los fanáticos de Romeo y Julieta envían cartas, y algunos incluso la han detenido para sacar fotos. «Tratamos de mostrar el lado más divertido», dijo. «Pero estamos haciendo un trabajo muy serio tratando de salvar a esta especie».

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